The Difference Between Mikä and Mitä

In this article, we’ll take a look at the difference between mikä and mitä. Both are question words, both are translated as ”what”, but they’re used in different contexts. Let’s explore the differences a little!

Table of Contents
  1. Predikative sentences
    1. Mikä tämä on? Tämä on pöytä.
    2. Mitä tämä on? Tämä on puuta.
  2. Location cases
    1. Mikä tässä on? Tässä on kukka.
    2. Mitä tässä on? Tässä on kahvia.
  3. Object sentences
    1. Mitä sinä teet? Minä syön.
    2. Mitä sinä teet? Minä luen tämän kirjan.
    3. Mitä sinä rakastat? Minä rakastan autoani.

1. Predicative Sentences

Let’s first look at predicative sentences (sentences with a complement). These are sentences with the verb ”olla” that give information about the class or property of the subject (eg. Kukka on kaunis. Sormus on kultaa.).

1.1. Mikä tämä on? Tämä on pöytä

When the subject is a defined, concrete thing, something countable, you generally use mikä.

Question Answer Explanation
Mikä tämä on? Se on kukka. A flower is a concrete thing.
Mikä sinun puhelinnumerosi on? Se on 045-10 10 101. Phone numbers are concrete.
Mikä sinun lempiväri on? Minun lempiväri on punainen. Concrete(ish?) thing

1.2. Mitä tämä on? Tämä on puuta

When the subject is abstract, something undefined or uncountable, you use mitä. It’s also used when you’re inquiring what material or substance something is made up of.

Question Answer Explanation
Mitä tämä on? Se on kahvia. Coffee is uncountable.
Mitä tämä on? Se on kultaa. Gold is the material.
Mitä tämä on? Se on rakkautta. Love is abstract.

2. Location Cases

This section is not very different from the previous one. We’re still using the ”olla” verb, but now we’re talking about what is IN, ON or AT something.

2.1. Mikä tässä on?

When you’re asking what the object in a location is, and the object is a defined, concrete thing, something countable, you will ask mikä.

Question Answer Explanation
Mikä pöydällä on? Pöydällä on minun avaimeni. Keys are concrete.
Mikä lautasella on? Lautasella on omena. An apple is countable.
Mikä tässä on? Se on makaronilaatikko. Concrete name of the food.

2.2. Mitä tässä on?

When you’re trying to find out what something is made of, what’s inside it (what ingredient for example) or what material it is, you’ll ask mitä. It’s mostly for uncountable, abstract things.

Question Answer Explanation
Mitä makaronilaatikossa on? Siinä on makaronia, munia ja naudanlihaa. The ingredients are uncountable.
Mitä lautasella on? Lautasella on vadelmahilloa. Jam is uncountable.
Mitä materiaalia tämä sormus on? Se on kultaa. Gold is its material.

3. Object Sentences

Object questions will use mitä in most cases. Sometimes you can also use ”minkä” (the genetive form) instead of mitä, but generally the partitive also fits in these sentences.

3.1. Mitä sinä teet? Minä syön.

When just asking what someone is doing, you use mitä (eg. Mitä teet? Mitä hän tekee?). That’s because verbs and actions are not concrete.

Answer Explanation
Mitä sinä teet vapaa-ajalla? Minä tanssin balettia. The answer is a verb.
Mitä sinä teet huomenna? Olen töissä. The answer is a verb.

3.2. Mitä sinä teet? Minä luen tämän kirjan.

With other verbs, you’ll have to apply the object and rection rules. Object sentences follow the rules of the object. Objects can look like the partitive, the basic form and the genetive.

The question, however, will be mitä regardless of the object, because generally the person asking the question doesn’t know in advance what case will be used. Sometimes the person asking can use the genetive minkä or the nominative mikä in their question.

Answer Explanation
Mitä ruokaa sinä teet? Teen makaronilaatikkoa. I’m making an uncountable food.
Mitä sinä rakennat? Rakennan talon/taloa. I’m building a house. (see: the object)
Minkä leivoksen valitset? Valitsen runebergintortun. I’m choosing one specific pastry.
Mikä kirja sinun täytyy lukea? Minun täytyy lukea tuo kirja. Täytyy sentences have a nominative object.

3.3. Mitä sinä rakastat? Minä rakastan autoani.

It’s clear that with partitive verbs, your question word will be mitä.

Answer Explanation
Mitä sinä katsot? Katson televisiota. Always partitive with katsoa.
Mitä sinä opiskelet? Opiskelen suomen kiel. Opiskella is a partitive verb.
Mitä sinä rakastat? Rakastan suklaata. Rakastaa is a partitive verb.

 

Did this article answer all your questions about the difference between mikä and mitä?
Let me know in the comments!

5 Comments

  • This is extremely a useful section. I think that you used ’mutta’ instead of ’but’ at the start of Object Sentences.

    • Good catch! I sometimes end up speaking Finnglish when trying to get many points across.

  • Thank you for updating this page!
    I’ve been following it for almost 2 years now, eversince I’ve started studying Finnish.

  • On the semantics page under Finnish Vocabulary the differences. There a section that appears should be head with the different to play verbs. But it has has the heading the Difference between Tai and Vai again. And underneath it just states the difference between the verbs to play. It’s in black type, not click able.

    Just to let you know.

    • Thanks Beth! It’s just there as a placeholder really. Until I actually make that page!

Leave a Comment

Sähköpostiosoitettasi ei julkaista. Pakolliset kentät on merkitty *

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.