Finnish for busy people

The Imperfect Tense – Past Tense – Imperfekti

Table of Contents
  1. The Use of the Imperfect Tense
  2. The Formation of the Imperfect Tense
    1. Verbtype 1 Imperfect Tense
      1. Verbtype 1: -ua, -yä, -oa or -öä
      2. Verbtype 1: -ea, -eä, -ää, -ia or -iä
      3. Verbtype 1: a…a → a…oi verbs
      4. Verbtype 1: -ltaa/-ltää, -rtaa/-rtää, -ntaa/-ntää, –vvtaa/-vvtää
    2. Verbtype 2 Imperfect Tense
      1. Verbtype 2 uida-type verbs
      2. Verbtype 2 syödä-type verbs
      3. Verbtype 2 oida-type verbs
    3. Verbtype 3 Imperfect Tense
    4. Verbtype 4 Imperfect Tense
    5. Verbtype 5 Imperfect Tense
    6. Verbtype 6 Imperfect Tense
  3. Consonant Gradation in the Imperfect Tense

1. The Use of the Imperfect Tense

The imperfect is the past tense. It’s used for things that are completely over. It’s used in relation to the past, with phrases like “viime viikolla“, “vuonna 2005” and “eilen“. Learn more about the negative past tense as well!

2. The Formation of the Imperfect Tense

The imperfect tense is fairly complicated for some verbtypes and simple for others. All in all, there are a lot of things to take into consideration: consonant gradation, verbtypes and what letters the verbs end in. Everything has an effect on the verb in the imperfect tense.

The imperfect’s marker is -i-, but can appear as -si- and -oi- as well.

2.1. Verbtype 1

Verbtype 1 has several groups. We’ll look at each group separately. Note that at this point of the article, we’re not looking at consonant gradation. We have a special section at the end of this article for that.

2.1.1. Verbtype 1: -ua, -yä, -oa or -öä

First up: verbs whose infinitive ends in -ua, -yä, -oa or -öä. For these, you add imperfect’s -i- behind the u, y, o and ö without making any changes to the stem.

Verbs whose infinitive ends in -ua, -yä, -oa or -öä
Sanoa Nukkua Seisoa
Present Imperfect Present Imperfect Present Imperfect
minä sanon minä sanoin minä nukun minä nukuin minä seison minä seisoin
sinä sanot sinä sanoit sinä nukut sinä nukuit sinä seisot sinä seisoit
hän sanoo hän sanoi hän nukkuu hän nukkui hän seisoo hän seisoi
me sanomme me sanoimme me nukumme me nukuimme me seisomme me seisoimme
te sanotte te sanoitte te nukutte te nukuitte te seisotte te seisoitte
he sanovat he sanoivat he nukkuvat he nukkuivat he seisovat he seisoivat

2.1.2. Verbtype 1: -ea, -eä, -ää, -ia or -iä

Secondly: verbs whose infinitive ends in -ea, -eä, -ää, -ia or -iä. For these, you remove the -e-, -i- and -ä- when adding imperfect’s -i-. For verbs like “tanssia” this means first removing the stem’s -i- (tanss-) and then adding the imperfect’s -i-, so you could just say these verbs don’t change at all. They look the same as the present tense in all personal forms except for the third person: the present tense is “tanssii” and the past tense “tanssi”.

Verbs whose infinitive ends in -ea, -eä, -ää, -ia or -iä
Tanssia Lähteä Etsiä
Present Imperfect Present Imperfect Present Imperfect
minä tanssin minä tanssin minä lähden minä lähdin minä etsin minä etsin
sinä tanssit sinä tanssit sinä lähdet sinä lähdit sinä etsit sinä etsit
hän tanssii hän tanssi hän lähtee hän lähti hän etsii hän etsi
me tanssimme me tanssimme me lähdemme me lähdimme me etsimme me etsimme
te tanssitte te tanssitte te lähdette te lähditte te etsitte te etsitte
he tanssivat he tanssivat he lähtevät he lähtivät he etsivät he etsivät

This group also contains the verbs that end in -aa, that are longer than two syllables. Eg. “rakastaa” and “odottaa” belong to this group, but “antaa” and “maksaa” don’t. See more about the two syllable verbs below in 2.1.3.

2.1.3. Verbtype 1: a…a → a…oi verbs

This category is called a…a → a…oi verbs because they’re two syllable words that have an -a- both in the first and the last syllable. This second -a- will turn into -oi- for the imperfect.

A…a → a…oi verbs
Maksaa Antaa Ajaa
Present Imperfect Present Imperfect Present Imperfect
minä maksan minä maksoin minä annan minä annoin minä ajan minä ajoin
sinä maksat sinä maksoit sinä annat sinä annoit sinä ajat sinä ajoit
hän maksaa hän maksoi hän antaa hän antoi hän ajaa hän ajoi
me maksamme me maksoimme me annamme me annoimme me ajamme me ajoimme
te maksatte te maksoitte te annatte te annoitte te ajatte te ajoitte
he maksavat he maksoivat he antavat he antoivat he ajavat he ajoivat

2.1.3. Verbtype 1: -ltaa/-ltää, -rtaa/-rtää, -ntaa/-ntää, –vvtaa/-vvtää

The last verbtype 1 category is fairly rare, but includes some very frequently used verbs (eg. tietää (-vvtää) and ymmärtää (-rtää) belong to it). This category requires you to look a little further than just the vowels at the end of the verb’s infinitive.

Verbs ending in -ltaa/-ltää, -rtaa/-rtää, -ntaa/-ntää, –vvtaa/-vvtää
Lentää Ymmärtää Tietää
Present Imperfect Present Imperfect Present Imperfect
minä lennän minä lensin minä ymmärrän minä ymmärsin minä tiedän minä tiesin
sinä lennät sinä lensit sinä ymmärrät sinä ymmärsit sinä tiedät sinä tiesit
hän lentää hän lensi hän ymmärtää hän ymmärsi hän tietää hän tiesi
me lennämme me lensimme me ymmärrämme me ymmärsimme me tiedämme me tiesimme
te lennätte te lensitte te ymmärrätte te ymmärsitte te tiedätte te tiesitte
he lentävät he lensivät he ymmärtävät he ymmärsivät he tietävät he tiesivät

2.2. Verbtype 2

Verbtype 2 has three groups. I haven’t seen anyone else online putting these verbs in three groups, but I have noticed that some people get confused when they’re grouped together, so I’m making them three clear groups for this article.

Verbtype 2 has an exception: the verb käydä (minä kävin, sinä kävit, hän kävi).

2.2.1. Verbtype 2 uida-type verbs

Uida-type verbs are short: they have two syllables, with the vowels in the first syllable, which forms either a long vowel (saa-da, myy-dä, jää-dä) or a diphtong (ui-da, soi-da). For these verbs, you will remove the last vowel of the first syllable.

Verbtype 2 uida-type verbs’ imperfect
Myydä Uida Jäädä
Present Imperfect Present Imperfect Present Imperfect
minä myyn minä myin minä uin minä uin minä jään minä jäin
sinä myyt sinä myit sinä uit sinä uit sinä jäät sinä jäit
hän myy hän myi hän ui hän ui hän jää hän jäi
me myymme me myimme me uimme me uimme me jäämme me jäimme
te myytte te myitte te uitte te uitte te jäätte te jäitte
he myyvät he myivät he uivat he uivat he jäävät he jäivät

2.2.2. Verbtype 2 syödä-type verbs

Syödä-type verbs are “short” verbs. The first syllable’s vowels don’t form a diphtong in this type, eg. ju-o-da, lu-o-da, tuo-da. When you’re conjugating short verbs in the imperfect, look at the present tense and remove the first vowel. After that add the imperfect’s -i- at the end of the stem. This might sound confusing, but look at the examples below: the vowel marked with green from the present tense is the one disappearing.

Verbtype 2 syödä-type verbs’ imperfect
Syödä Viedä Tuoda
Present Imperfect Present Imperfect Present Imperfect
minä syön minä söin minä vien minä vein minä tuon minä toin
sinä syöt sinä söit sinä viet sinä veit sinä tuot sinä toit
hän syö hän söi hän vie hän vei hän tuo hän toi
me syömme me söimme me viemme me veimme me tuomme me toimme
te syötte te söitte te viette te veitte te tuotte te toitte
he syövät he söivät he vievät he veivät he tuovat he toivat

2.2.3. Verbtype 2 oida-verbs imperfect

The oida-verbs group overlaps with the uida-type verbs, but it’s a category with mostly longer words (3 syllables and more). These verbs are the easiest, because their present and past tense conjugation look identical.

Verbtype 2 oida-type verbs’ imperfect
Tupakoida Imuroida Desinfioida
Present Imperfect Present Imperfect Present Imperfect
minä tupakoin minä tupakoin minä imuroin minä imuroin minä desinfioin minä desinfioin
sinä tupakoit sinä tupakoit sinä imuroit sinä imuroit sinä desinfioit sinä desinfioit
hän tupakoi hän tupakoi hän imuroi hän imuroi hän desinfioi hän desinfioi
me tupakoimme me tupakoimme me imuroimme me imuroimme me desinfioimme me desinfioimme
te tupakoitte te tupakoitte te imuroitte te imuroitte te desinfioitte te desinfioitte
he tupakoivat he tupakoivat he imuroivat he imuroivat he desinfioivat he desinfioivat

2.3. Verbtype 3 Imperfect Tense

Verbtype 3 verbs all have in common that there will be an -e- at the end of the stem. This -e- will be replaced with an -i- in the imperfect. For the third person, both -e-‘s will disappear.

Verbtype 3
Opiskella Ommella Nousta
Present Imperfect Present Imperfect Present Imperfect
minä opiskelen minä opiskelin minä ompelen minä ompelin minä nousen minä nousin
sinä opiskelet sinä opiskelit sinä ompelet sinä ompelit sinä nouset sinä nousit
hän opiskelee hän opiskeli hän ompelee hän ompeli hän nousee hän nousi
me opiskelemme me opiskelimme me ompelemme me ompelimme me nousemme me nousimme
te opiskelette te opiskelitte te ompelette te ompelitte te nousette te nousitte
he opiskelevat he opiskelivat he ompelevat he ompelivat he nousevat he nousivat


2.4. Verbtype 4 Imperfect Tense

All verbtype 4 verbs will get -si- in the imperfect. The history behind this is quite interesting, but will be perhaps addressed in a blog post later on rather than here.

Verbtype 4
Tavata Haluta Pudota
Present Imperfect Present Imperfect Present Imperfect
minä tapaan minä tapasin minä haluan minä halusin minä putoan minä putosin
sinä tapaat sinä tapasit sinä haluat sinä halusit sinä putoat sinä putosit
hän tapaa hän tapasi hän haluaa hän halusi hän putoaa hän putosi
me tapaamme me tapasimme me haluamme me halusimme me putoamme me putosimme
te tapaatte te tapasitte te haluatte te halusitte te putoatte te putositte
he tapaavat he tapasivat he haluavat he halusivat he putoavat he putosivat

2.5. Verbtype 5 Imperfect

Verbtype 5 is very much like verbtype 3 in the sense that both have an -e- at the end of their stem, and this -e- gets replaced by an -i- in the imperfect for both verbtypes.

Verbtype 5
Häiritä Tarvita Havaita
Present Imperfect Present Imperfect Present Imperfect
minä häiritsen minä häiritsin minä tarvitsen minä tarvitsin minä havaitsen minä havaitsin
sinä häiritset sinä häiritsit sinä tarvitset sinä tarvitsit sinä havaitset sinä havaitsit
hän häiritsee hän häiritsi hän tarvitsee hän tarvitsi hän havaitsee hän havaitsi
me häiritsemme me häiritsimme me tarvitsemme me tarvitsimme me havaitsemme me havaitsimme
te häiritsette te häiritsitte te tarvitsette te tarvitsitte te havaitsette te havaitsitte
he häiritsevät he häiritsivät he tarvitsevat he tarvitsivat he havaitsevat he havaitsivat

2.6. Verbtype 6 Imperfect Tense

Verbtype 6 verbs are also like verbtype 3 and 5: they have an -e- at the end of their stem, and this -e- gets replaced by an -i- in the imperfect.

Verbtype 6
Vanheta Tarjeta Vaieta
Present Imperfect Present Imperfect Present Imperfect
minä vanhenen minä vanhenin minä tarkenen minä tarkenin minä vaikenen minä vaikenin
sinä vanhenet sinä vanhenit sinä tarkenet sinä tarkenit sinä vaikenen sinä vaikenit
hän vanhenee hän vanheni hän tarkenee hän tarkeni hän vaikenee hän vaikeni
me vanhenemme me vanhenimme me tarkenemme me tarkenimme me vaikenemme me vaikenimme
te vanhenette te vanhenitte te tarkenette te tarkenitte te vaikenette te vaikenitte
he vanhenevat he vanhenivat he tarkenevat he tarkenivat he vaikenevat he vaikenivat

3. Consonant Gradation in the Imperfect Tense

Consonant gradation in the past tense works the exact same as in the present tense. You can use the present as a tool for finding out if you need the strong or weak form.

Consonant gradation
Verbtype Infinitive Minä Sinä Hän Me Te He
Verbtype 1 strong weak weak strong weak weak strong
Verbtype 2
Verbtype 3 weak strong strong strong strong strong strong
Verbtype 4 weak strong strong strong strong strong strong
Verbtype 5
Verbtype 6 weak strong strong strong strong strong strong

That concludes the article on the imperfect tense!


Leave a Reply


This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.

newest oldest most voted
Notify of
jessi ruskio
jessi ruskio

Hello’ thank you so much for your great effort. In my opinion, the İmperfect of “tarjeta” the first person singular must be with only one – i , not with double i
minä tarkenin

Best wishes.

Inge (admin)
Inge (admin)

Yup! Thanks for letting me know 🙂