Finnish for busy people

The Imperfect Tense – Past Tense – Imperfekti

Table of Contents
  1. The Use of the Imperfect Tense
  2. The Formation of the Imperfect Tense
    1. Verbtype 1 Imperfect Tense
      1. Verbtype 1: -ua, -yä, -oa or -öä
      2. Verbtype 1: -ea, -eä, -ää, -ia or -iä
      3. Verbtype 1: a…a → a…oi verbs
      4. Verbtype 1: -ltaa/-ltää, -rtaa/-rtää, -ntaa/-ntää, –vvtaa/-vvtää
    2. Verbtype 2 Imperfect Tense
      1. Verbtype 2 myydä-type verbs
      2. Verbtype 2 syödä-type verbs
      3. Verbtype 2 oida-type verbs
    3. Verbtype 3 Imperfect Tense
    4. Verbtype 4 Imperfect Tense
    5. Verbtype 5 Imperfect Tense
    6. Verbtype 6 Imperfect Tense
  3. Consonant Gradation in the Imperfect Tense

1. The Use of the Imperfect Tense

The imperfect is the past tense. It’s used for things that are completely over. It’s used in relation to the past, with phrases like “viime viikolla“, “vuonna 2005” and “eilen“. Learn more about the negative past tense as well!


2. The Formation of the Imperfect Tense

The imperfect tense is fairly complicated for some verbtypes and simple for others. All in all, there are a lot of things to take into consideration: consonant gradation, verbtypes and what letters the verbs end in. Everything has an effect on the verb in the imperfect tense.

The imperfect’s marker is -i-, but can appear as -si- and -oi- as well.

2.1. Verbtype 1

Verbtype 1 has several groups. We’ll look at each group separately. Note that at this point of the article, we’re not looking at consonant gradation. We have a special section at the end of this article for that.

2.1.1. Verbtype 1: -ua, -yä, -oa or -öä

First up: verbs whose infinitive ends in -ua, -yä, -oa or -öä. For these, you add imperfect’s -i- behind the u, y, o and ö without making any changes to the stem.

Sanoa Nukkua
Present Imperfect Present Imperfect
minä sanon minä sanoin minä nukun minä nukuin
sinä sanot sinä sanoit sinä nukut sinä nukuit
hän sanoo hän sanoi hän nukkuu hän nukkui
me sanomme me sanoimme me nukumme me nukuimme
te sanotte te sanoitte te nukutte te nukuitte
he sanovat he sanoivat he nukkuvat he nukkuivat
Seisoa Kysyä
Present Imperfect Present Imperfect
minä seison minä seisoin minä kysyn minä kysyin
sinä seisot sinä seisoit sinä kysyt sinä kysyit
hän seisoo hän seisoi hän kysyy hän kysyi
me seisomme me seisoimme me kysymme me kysyimme
te seisotte te seisoitte te kysytte te kysyitte
he seisovat he seisoivat he kysyvät he kysyivät

2.1.2. Verbtype 1: -ea, -eä, -ää, -ia or -iä

Secondly: verbs whose infinitive ends in -ea, -eä, -ää, -ia or -iä. For these, you remove the -e-, -i- and -ä- when adding imperfect’s -i-. For verbs like tanssia this means first removing the stem’s -i- (tanss-) and then adding the imperfect’s -i-, so you could just say these verbs don’t change at all. They look the same as the present tense in all personal forms except for the third person: the present tense is tanssii and the past tense tanssi.

Tanssia Lähteä
Present Imperfect Present Imperfect
minä tanssin minä tanssin minä lähden minä lähdin
sinä tanssit sinä tanssit sinä lähdet sinä lähdit
hän tanssii hän tanssi hän lähtee hän lähti
me tanssimme me tanssimme me lähdemme me lähdimme
te tanssitte te tanssitte te lähdette te lähditte
he tanssivat he tanssivat he lähtevät he lähtivät
Lähettää Etsiä
Present Imperfect Present Imperfect
minä lähetän minä lähetin minä etsin minä etsin
sinä lähetät sinä lähetit sinä etsit sinä etsit
hän lähettää hän lähetti hän etsii hän etsi
me lähetämme me lähetimme me etsimme me etsimme
te lähetätte te lähetitte te etsitte te etsitte
he lähettävät he lähettivät he etsivät he etsivät

This group also contains the verbs that end in -aa, that are longer than two syllables. Eg. rakastaa and odottaa belong to this group, but antaa and maksaa don’t. See more about the two syllable verbs below in 2.1.3.

2.1.3. Verbtype 1: a…a → a…oi verbs

This category is called a…a → a…oi verbs because they’re two syllable words that have an -a- both in the first and the last syllable. This second -a- will turn into -oi- for the imperfect. You can learn about these types of verbs in our separate article.

Maksaa Antaa
Present Imperfect Present Imperfect
minä maksan minä maksoin minä annan minä annoin
sinä maksat sinä maksoit sinä annat sinä annoit
hän maksaa hän maksoi hän antaa hän antoi
me maksamme me maksoimme me annamme me annoimme
te maksatte te maksoitte te annatte te annoitte
he maksavat he maksoivat he antavat he antoivat
Laulaa Ajaa
Present Imperfect Present Imperfect
minä laulan minä lauloin minä ajan minä ajoin
sinä laulat sinä lauloit sinä ajat sinä ajoit
hän laulaa hän lauloi hän ajaa hän ajoi
me laulamme me lauloimme me ajamme me ajoimme
te laulatte te lauloitte te ajatte te ajoitte
he laulavat he lauloivat he ajavat he ajoivat

2.1.3. Verbtype 1: -ltaa/-ltää, -rtaa/-rtää, -ntaa/-ntää, –vvtaa/-vvtää

The last verbtype 1 category is fairly rare, but includes some very frequently used verbs (eg. tietää (-vvtää) and ymmärtää (-rtää) belong to it). You can learn about these types of verbs in our separate article.

Lentää Ymmärtää
Present Imperfect Present Imperfect
minä lennän minä lensin minä ymmärrän minä ymmärsin
sinä lennät sinä lensit sinä ymmärrät sinä ymmärsit
hän lentää hän lensi hän ymmärtää hän ymmärsi
me lennämme me lensimme me ymmärrämme me ymmärsimme
te lennätte te lensitte te ymmärrätte te ymmärsitte
he lentävät he lensivät he ymmärtävät he ymmärsivät
Kieltää Tietää
Present Imperfect Present Imperfect
minä kiellän minä kielsin minä tiedän minä tiesin
sinä kiellät sinä kielsit sinä tiedät sinä tiesit
hän kieltää hän kielsi hän tietää hän tiesi
me kiellämme me kielsimme me tiedämme me tiesimme
te kiellätte te kielsitte te tiedätte te tiesitte
he kieltävät he kielsivät he tietävät he tiesivät

2.2. Verbtype 2

Verbtype 2 has three groups. I haven’t seen anyone else online putting these verbs in three groups, but I have noticed that some people get confused when they’re grouped together, so I’m making them three clear groups for this article.

Verbtype 2 has an exception: the verb käydä (minä kävin, sinä kävit, hän kävi).

2.2.1. Verbtype 2 myydä-type verbs

Myydä-type verbs are short: they have two syllables, with the vowels in the first syllable, which forms either a long vowel (saa-da, myy-dä, jää-dä) or a diphtong (ui-da, soi-da). For these verbs, you will remove the last vowel of the first syllable.

Myydä Uida
Present Imperfect Present Imperfect
minä myyn minä myin minä uin minä uin
sinä myyt sinä myit sinä uit sinä uit
hän myy hän myi hän ui hän ui
me myymme me myimme me uimme me uimme
te myytte te myitte te uitte te uitte
he myyvät he myivät he uivat he uivat
Saada Jäädä
Present Imperfect Present Imperfect
minä saan minä sain minä jään minä jäin
sinä saat sinä sait sinä jäät sinä jäit
hän saa hän sai hän jää hän jäi
me saamme me saimme me jäämme me jäimme
te saatte te saitte te jäätte te jäitte
he saavat he saivat he jäävät he jäivät

2.2.2. Verbtype 2 syödä-type verbs

Syödä-type verbs are “short” verbs. The first syllable’s vowels don’t form a diphtong in this type, eg. ju-o-da, lu-o-da, tuo-da. When you’re conjugating short verbs in the imperfect, look at the present tense and remove the first vowel. After that add the imperfect’s -i- at the end of the stem. This might sound confusing, but look at the examples below: the vowel marked with green from the present tense is the one disappearing.

Syödä Viedä
Present Imperfect Present Imperfect
minä syön minä söin minä vien minä vein
sinä syöt sinä söit sinä viet sinä veit
hän syö hän söi hän vie hän vei
me syömme me söimme me viemme me veimme
te syötte te söitte te viette te veitte
he syövät he söivät he vievät he veivät
Juoda Tuoda
Present Imperfect Present Imperfect
minä juon minä join minä tuon minä toin
sinä juot sinä joit sinä tuot sinä toit
hän juo hän joi hän tuo hän toi
me juomme me joimme me tuomme me toimme
te juotte te joitte te tuotte te toitte
he juovat he joivat he tuovat he toivat

2.2.3. Verbtype 2 oida-verbs imperfect

The oida-verbs group overlaps with the uida-type verbs, but it’s a category with mostly longer words (3 syllables and more). These verbs are the easiest, because their present and past tense conjugation look identical.

Tupakoida Imuroida
Present Imperfect Present Imperfect
minä tupakoin minä tupakoin minä imuroin minä imuroin
sinä tupakoit sinä tupakoit sinä imuroit sinä imuroit
hän tupakoi hän tupakoi hän imuroi hän imuroi
me tupakoimme me tupakoimme me imuroimme me imuroimme
te tupakoitte te tupakoitte te imuroitte te imuroitte
he tupakoivat he tupakoivat he imuroivat he imuroivat
Pysäköidä Desinfioida
Present Imperfect Present Imperfect
minä pysäköin minä desinfioin minä desinfioin minä desinfioin
sinä pysäköit sinä pysäköit sinä desinfioit sinä desinfioit
hän pysäköi hän pysäköi hän desinfioi hän desinfioi
me pysäköimme me pysäköimme me desinfioimme me desinfioimme
te pysäköitte te pysäköitte te desinfioitte te desinfioitte
he pysäköivät he pysäköivät he desinfioivat he desinfioivat

2.3. Verbtype 3 Imperfect Tense

Verbtype 3 verbs all have in common that there will be an -e- at the end of the stem. This -e- will be replaced with an -i- in the imperfect. For the third person, both -e-‘s will disappear.

Opiskella Ommella
Present Imperfect Present Imperfect
minä opiskelen minä opiskelin minä ompelen minä ompelin
sinä opiskelet sinä opiskelit sinä ompelet sinä ompelit
hän opiskelee hän opiskeli hän ompelee hän ompeli
me opiskelemme me opiskelimme me ompelemme me ompelimme
te opiskelette te opiskelitte te ompelette te ompelitte
he opiskelevat he opiskelivat he ompelevat he ompelivat
Purra Nousta
Present Imperfect Present Imperfect
minä puren minä purin minä nousen minä nousin
sinä puret sinä purit sinä nouset sinä nousit
hän puree hän puri hän nousee hän nousi
me puremme me purimme me nousemme me nousimme
te purette te puritte te nousette te nousitte
he purevat he purivat he nousevat he nousivat

2.4. Verbtype 4 Imperfect Tense

All verbtype 4 verbs will get -si- in the imperfect. The history behind this is quite interesting, but will be perhaps addressed in a blog post later on rather than here.

Tavata Haluta
Present Imperfect Present Imperfect
minä tapaan minä tapasin minä haluan minä halusin
sinä tapaat sinä tapasit sinä haluat sinä halusit
hän tapaa hän tapasi hän haluaa hän halusi
me tapaamme me tapasimme me haluamme me halusimme
te tapaatte te tapasitte te haluatte te halusitte
he tapaavat he tapasivat he haluavat he halusivat
Pelata Pudota
Present Imperfect Present Imperfect
minä pelaan minä pelasin minä putoan minä putosin
sinä pelaat sinä pelasit sinä putoat sinä putosit
hän pelaa hän pelasi hän putoaa hän putosi
me pelaamme me pelasimme me putoamme me putosimme
te pelaatte te pelasitte te putoatte te putositte
he pelaavat he pelasivat he putoavat he putosivat

2.5. Verbtype 5 Imperfect

Verbtype 5 is very much like verbtype 3 in the sense that both have an -e- at the end of their stem, and this -e- gets replaced by an -i- in the imperfect for both verbtypes.

Häiritä Tarvita
Present Imperfect Present Imperfect
minä häiritsen minä häiritsin minä tarvitsen minä tarvitsin
sinä häiritset sinä häiritsit sinä tarvitset sinä tarvitsit
hän häiritsee hän häiritsi hän tarvitsee hän tarvitsi
me häiritsemme me häiritsimme me tarvitsemme me tarvitsimme
te häiritsette te häiritsitte te tarvitsette te tarvitsitte
he häiritsevät he häiritsivät he tarvitsevat he tarvitsivat
Valita Tarvita
Present Imperfect Present Imperfect
minä valitsen minä valitsin minä havaitsen minä havaitsin
sinä valitset sinä valitsit sinä havaitset sinä havaitsit
hän valitsee hän valitsi hän havaitsee hän havaitsi
me valitsemme me valitsimme me havaitsemme me havaitsimme
te valitsette te valitsitte te havaitsette te havaitsitte
he valitsevat he valitsivat he havaitsevat he havaitsivat

2.6. Verbtype 6 Imperfect Tense

Verbtype 6 verbs are also like verbtype 3 and 5: they have an -e- at the end of their stem, and this -e- gets replaced by an -i- in the imperfect.

Vanheta Tarjeta
Present Imperfect Present Imperfect
minä vanhenen minä vanhenin minä tarkenen minä tarkenin
sinä vanhenet sinä vanhenit sinä tarkenet sinä tarkenit
hän vanhenee hän vanheni hän tarkenee hän tarkeni
me vanhenemme me vanhenimme me tarkenemme me tarkenimme
te vanhenette te vanhenitte te tarkenette te tarkenitte
he vanhenevat he vanhenivat he tarkenevat he tarkenivat
Tarjeta Vaieta
Present Imperfect Present Imperfect
minä tarkenen minä tarkenin minä vaikenen minä vaikenin
sinä tarkenet sinä tarkenit sinä vaikenen sinä vaikenit
hän tarkenee hän tarkeni hän vaikenee hän vaikeni
me tarkenemme me tarkenimme me vaikenemme me vaikenimme
te tarkenette te tarkenitte te vaikenette te vaikenitte
he tarkenevat he tarkenivat he vaikenevat he vaikenivat

3. Consonant Gradation in the Imperfect Tense

Consonant gradation in the past tense works the exact same as in the present tense. You can use the present as a tool for finding out if you need the strong or weak form.

Consonant gradation
Verbtype Infinitive Minä Sinä Hän Me Te He
Verbtype 1 strong weak weak strong weak weak strong
Verbtype 2
Verbtype 3 weak strong strong strong strong strong strong
Verbtype 4 weak strong strong strong strong strong strong
Verbtype 5
Verbtype 6 weak strong strong strong strong strong strong

That concludes the article on the imperfect tense!

4
Leave a Reply

avatar

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.

  Subscribe  
newest oldest most voted
Notify of
jessi ruskio
jessi ruskio

Hello’ thank you so much for your great effort. In my opinion, the İmperfect of “tarjeta” the first person singular must be with only one – i , not with double i
minä tarkenin

Best wishes.

Inge (admin)
Inge (admin)

Yup! Thanks for letting me know 🙂

Rasikko
Rasikko

For 2.1.3 this tripped up a lot of us in class(the subject, not this article). What I noticed is that those changes always apply to verbs where there is a syllable between the letters that undergo gradation. Raken-taa, len-tää, tie-tää, ym-mär-tää. I ended up working out a rule where it has 2 more syllables and one of the syllables is between 2 gradating consonants. Of course rt/ntaa, etc VVtaa are easier to remember, it’s just something I found interesting.

Inge (admin)
Inge (admin)

Yeah, those verbs are super weird, aren’t they! An addition to the rule you worked out is that these verbs have to have qualitative consonant gradation (where one consonant changes into another like nt-nn). Quantitive consonant gradation like tt-t will never get -si- (odottaa, pudottaa).

There’s a cool history to the development of this type of imperfect forms, but I haven’t tackled that topic yet. It’s kind of complicated and requires me brushing up on my university courses!