Finnish for busy people

Verbs like Lentää Lensi Tietää Tiesi – Imperfect

In this article, you can find examples of verbs that have an exceptional imperfect conjugation (eg. lentää → lensi). The focus on this article is specifically on verbtype 1 verbs that end in -LTAA, -RTAA, -NTAA and –vvTAA. These verbs will get -si- in their imperfect conjugation (eg. lentää → hän lensi, minä lensin, me lensimme).

In the tables below, I’m conjugating each verb in the third person singular. However, the -si- will appear in all the persons.

For the verb rakentaa, for example,

  • minä rakensin – I built
  • sinä rakensit – you (singular) built
  • hän rakensi – he/she/it built
  • me rakensimme – we built
  • te rakensitte – you (plural) built
  • he rakensivat – they built

This article is based on a comment by Rasikko on the article about the imperfect tense.

Why does lentää become lensi?

This topic will be discussed more thoroughly in another article. If you’re just trying to learn to speak Finnish, the WHY isn’t all that important. Nevertheless, I know students like to know the reason behind unusual forms.

For this type of verbs the why is buried deep in the past of the Finnish language. We have to go back more that a thousand years BC. We don’t have any sources that show us what Finnish was like back then, but linguists have reconstructed as much as they can based on the differences and similarities between Finland and the languages closely related to it.

The -si- in rakensi, tiesi and ymmärsi most probably is the result of a “ti ~ si change”. There was a period in the history of the Finnish language where people started replacing -ti- with -si- in certain types of words. That seems to fit together nicely with what you’d expect the imperfect of these types of verbs to be:

  • rakentaa: hän rakenti → rakensi
  • tietää: hän tieti → tiesi
  • ymmärtää: hän ymmärti → ymmärsi

There is more to it than just that, but that’s the topic of a separate article!

Lentää lensi – Imperfect of -NTAA verbs

Verbs ending in -NTAA are a uniform group: ntaa/ntää becomes -nsi (eg. lentää → lensi). There are almost no verbs at all that end in -NTAA but deviate from this pattern. The only one I’ve come across is kyntää “to plow”, which becomes hän kynti rather than hän kynsi to avoid confusion with the noun kynsi “nail”.

The only group of -NTAA verbs that have a different type of imperfect are a…a → oi verbs such as antaa (hän antoi) and kantaa (hän kantoi).

Marked in green, as always, are the most basic of the verbs, aka the ones you should start with if you’re a beginner or intermediate student.

Infinitive Imperfect English
lentää hän lensi she flew
juontaa hän juonsi she hosted sth
kääntää hän käänsi she translated sth
muuntaa hän muunsi she converted something
myöntää hän myönsi she admitted sth
rientää hän riensi she hastened, hurried
työntää hän työnsi she pushed sth
vääntää hän väänsi she twisted, turned sth
ääntää hän äänsi she vocalized sth
heikentää hän heikensi she made sth weak
hiljentää hän hiljensi she quieted sth down
hyödyntää hän hyödynsi she made use of sth
hämmentää hän hämmensi she stirs food
jäljentää hän jäljensi she copied, duplicated sth
komentaa hän komensi she commanded sth
kustantaa hän kustansi she published sth
laajentaa hän laajensi she expanded sth
lyhentää hän lyhensi she shortened sth
masentaa hän masensi she disheartened sth
oksentaa hän oksensi she threw up
pahentaa hän pahensi she exacerbated sth
parantaa hän paransi she improved, enhanced sth
pehmentää hän pehmensi she softened sth
pienentää hän pienensi she reduced, shrunk sth
pimentää hän pimensi she darkened sth
rakentaa hän rakensi she built sth
selventää hän selvensi she clarified sth
suomentaa hän suomensi she translated to Finnish
syventää hän syvensi she made sth deeper
tallentaa hän tallensi she saved, recorded sth
tarkentaa hän tarkensi she clarified, focused sth
tyhjentää hän tyhjensi she emptied, cleared sth
tähdentää hän tähdensi she emphasized sth
täsmentää hän täsmensi she clarified sth
täydentää hän täydensi she complemented sth
vaarantaa hän vaaransi she endangered sth
valmentaa hän valmensi she coached, trained sth
varmentaa hän varmensi she verified sth
vähentää hän vähensi she reduced sth, cut back
väärentää hän väärensi she falsified, forged sth
ylentää hän ylensi she promoted sth

Kieltää kielsi – Imperfect of -LTAA verbs

Nearly always, verbs ending in -LTAA will get -lsi- in the imperfect.

The verb yltää “to reach” is pretty interesting. For the hän and he forms, there are two possible imperfect variants. For hän, we can have ylti and ylsi, and for he, we can have yltivät and ylsivät. For the weak forms of the verb, -si- is the most common (minä ylsin, sinä ylsit, me ylsimme, te ylsitte). This is probably due to an effort to avoid the minä yllin, sinä yllit type of weak forms.

Infinitive Imperfect English
askeltaa hän askelsi she paced
edeltää hän edelsi she preceded sth
huoltaa hän huolsi she performed maintenance
jokeltaa hän jokselsi she gurgled, babbled
kieltää hän kielsi she forbade sth
kiiltää hän kiilsi she was shiny
kimmeltää hän kimmelsi she glistened, glittered
madaltaa hän madalsi she lowered sth
mieltää hän mielsi she perceived
oivaltaa hän oivalsi she realized sth
paleltaa hän palelsi she was cold
puhaltaa hän puhalsi she blew
puoltaa hän puolsi she supported sth
sammaltaa hän sammalsi she slurred her words
soveltaa hän sovelsi she applied sth
sukeltaa hän sukelsi she dove
uskaltaa hän uskalsi she dared
vaeltaa hän vaelsi she roamed, wandered
viheltää hän vihelsi she whistled

Ymmärtää Ymmärsi – Imperfect of -RTAA verbs

This group of verbs is fairly small: -RTAA turns into -rsi.

Some exceptions do exist:

  • sortaa “to oppress” will usually become minä sorrin, sinä sorrit, hän sorti. The forms minä sorsin, sinä sorsit, hän sorsi are also possible, but likely avoided to distance the word from the plural partitive sorsia “ducks” word.
  • kaartaa “to go around, curve” will usually become minä kaarsin, sinä kaarsit, hän kaarsi. However, equally correct are minä kaarroin, sinä kaarroit, hän kaartoi (as is common for a…a → oi verbs).
  • saartaa “to surround, encircle” has the opposite tendency. It will usually become minä saarroin, sinä saarroit, hän saartoi. Equally correct, however, are the forms minä saarsin, sinä saarsit, hän saarsi.
Infinitive Imperfect English
ahertaa hän ahersi she worked, labored
avartaa hän avarsi she broadened, widened sth
hiertää hän hiersi she was stressed by
huurtaa se huursi it frosts over
hämärtää se hämärsi it blurs
juurtaa hän juursi she extracted a root (maths)
kiertää hän kiersi she rotated, circled sth
kihartaa hän kiharsi she curled (her hair)
murtaa hän mursi she broke sth down
piirtää hän piirsi she drew sth
puurtaa hän puursi she slaved away, toiled
siirtää hän siirsi she moved sth
sinertää hän sinersi she became blue
ymmärtää hän ymmärsi she understood

Tietää Tiesi – Imperfect of –vvTAA verbs

In the first table below, you can find the clear cases, where vvTAA (vowel vowel TAA) turns intovvsi. Unfortunately there are many verbs that aren’t as clear, which you can find evidence of in the table lower down.

Infinitive Imperfect English
huutaa hän huusi she yelled
löytää hän löysi she found sth
pyytää hän pyysi she requested sth
taitaa hän taisi she probably
tietää hän tiesi she knew

Exception tendencies

  1. When a verb looks like SvvTAA (see #1), you can see a strong tendency away from -si. The -s- at the beginning of the words seems to try to push the norm towards a different ending. These verbs have consonant gradation: minä syydin, sinä syydit, hän syytii, me syydimme, te syyditte, he syytivät.
  2. For some words, the -si variant would have caused a clash with another word that sounds similar (#2). Hän jouti is preferable because jousi is “a bow”, hän vuoti because vuosi is “year” and hän nouti because nousi is “he got up”.
  3. If you google “hoisi“, you can find several forum posts where confused Finns ask for clarification of whether this form is correct. In general hoitaa becomes hoiti and hoisi is just used in the spoken language of some Finns.
  4. For verbs like the ones below at #4, there are two options and both are fine to use. I haven’t been able to come up with any reason why these verbs have two possible imperfect conjugations.
# Infinitive Imperfect English
1 syytää hän syyti she pushed out, poored out
1 suotaa hän suoti she filtered
1 sietää hän sieti she tolerated, endured
1 soutaa hän souti she rowed
2 joutaa hän jouti she had time
2 vuotaa se vuoti it leaked
2 noutaa hän nouti she fetched, retrieved
3 hoitaa hän hoiti she took care of
4 liitää hän liiti ~ liisi she glided
4 hyytää hän hyyti ~ hyysi she let chill, freeze
4 häätää hän hääti ~ hääsi she evicted, drove away

Read more elsewhere

That’s it for verbs like lentää → lensi and ymmärtää → ymmärsin! I hope this article helped!

Leave a Reply

avatar

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.

  Subscribe  
Notify of