Finnish for busy people

The Imperfect Tense – Past Tense – Imperfekti

Table of Contents
  1. The Use of the Imperfect Tense
  2. The Formation of the Imperfect Tense
    1. Verbtype 1 Imperfect Tense
      1. Verbtype 1: -ua, -yä, -oa, -öä
      2. Verbtype 1: -ea, -eä, -ää
      3. Verbtype 1: -ia, -iä
      4. Verbtype 1: a…a → a…oi verbs
      5. Verbtype 1: Other verbs ending in -aa
      6. Verbtype 1: -ltaa/-ltää, -rtaa/-rtää, -ntaa/-ntää, –vvtaa/-vvtää
    2. Verbtype 2 Imperfect Tense
      1. Verbtype 2 myydä-type verbs
      2. Verbtype 2 ida-type verbs
      3. Verbtype 2 exceptional verbs
    3. Verbtype 3 Imperfect Tense
    4. Verbtype 4 Imperfect Tense
    5. Verbtype 5 Imperfect Tense
    6. Verbtype 6 Imperfect Tense
  3. The Negative Imperfect Tense
  4. Consonant Gradation in the Imperfect Tense

1. The Use of the Imperfect Tense

The imperfect is the past tense. It’s used for past events, with phrases like “viime viikolla“, “vuonna 2005” and “eilen“. It’s used for things that are completely over. Learn more about the negative past tense as well!

Finnish English
in eilen puuroa. I ate porridge yesterday.
Antti kuoli vuonna 2018. Antti died in the year 2018.
Se tapahtui viime viikolla. It happened last week.
Tarvitsimme apua. We needed help.

2. The Formation of the Imperfect Tense

The imperfect tense is fairly complicated for some verbtypes, and fairly simple for others. All in all, there are a lot of things to take into consideration: consonant gradation, verbtypes and what letters the verbs end in. Each of those has an effect on the verb in the imperfect tense.

The imperfect’s marker is -i-, but can appear as -si- and -oi- as well.

2.1. Verbtype 1

Verbtype 1 has several groups. We’ll look at each group separately. Note that at this point of the article, we’re not focusing on consonant gradation changes. There’s a separate section at the end of this article for that.

2.1.1. Verbtype 1: -ua, -yä, -oa or -öä

First up: verbs which have an infinitive that ends in -ua, -yä, -oa or -öä. For these, you add imperfect’s -i- behind the u, y, o and ö without making any changes to the stem. Please note how the third person singular ends in one -i only.

Sanoa (to say)
Present Imperfect
minä sanon minä sanoin
sinä sanot sinä sanoit
hän sanoo hän sanoi
me sanomme me sanoimme
te sanotte te sanoitte
he sanovat he sanoivat
Seisoa (to stand)
Present Imperfect
minä seison minä seisoin
sinä seisot sinä seisoit
hän seisoo hän seisoi
me seisomme me seisoimme
te seisotte te seisoitte
he seisovat he seisoivat
Nukkua (to sleep)
Present Imperfect
minä nukun minä nukuin
sinä nukut sinä nukuit
hän nukkuu hän nukkui
me nukumme me nukuimme
te nukutte te nukuitte
he nukkuvat he nukkuivat
Kysyä (to ask)
Present Imperfect
minä kysyn minä kysyin
sinä kysyt sinä kysyit
hän kysyy hän kysyi
me kysymme me kysyimme
te kysytte te kysyitte
he kysyvät he kysyivät

2.1.2. Verbtype 1: -ea, -eä, -ää

Secondly: verbs which end in -ea, -eä or -ää in their basic form (infinitive). For these, you remove the -e- or -ä- when adding the imperfect’s -i-.

Säästää (to save)
Present Imperfect
minä säästän minä säästin
sinä säästät sinä säästit
hän säästää hän säästi
me säästämme me säästimme
te säästätte te säästitte
he säästävät he säästivät
Itkeä (to cry)
Present Imperfect
minä itken minä itkin
sinä itket sinä itkit
hän itkee hän itki
me itkemme me itkimme
te itkette te itkitte
he itkevät he itkivät

2.1.3. Verbtype 1: -ia, -iä

For verbs which have a basic form that ends in -ia/iä, the present and the past tense look identical in most forms. For example, for the verb tanssia, both the present and the past tense are minä tanssin, ie. “I dance” AND “I danced”.

This is the case because you first remove the stem’s -i- (tanss-) and then add the imperfect’s -i-. As such, you end up with the same number of i‘s in both tenses. The only person where there is a difference is the third person: the present tense is hän tanssii and the past tense hän tanssi.

Tanssia (to dance)
Present Imperfect
minä tanssin minä tanssin
sinä tanssit sinä tanssit
hän tanssii hän tanssi
me tanssimme me tanssimme
te tanssitte te tanssitte
he tanssivat he tanssivat
Etsiä (to search)
Present Imperfect
minä etsin minä etsin
sinä etsit sinä etsit
hän etsii hän etsi
me etsimme me etsimme
te etsitte te etsitte
he etsivät he etsivät

2.1.4. Verbtype 1: a…a → a…oi verbs

This category is called aaaoi verbs because they’re two syllable words that have an -a- both in the first and the last syllable. This second -a- will turn into -oi- for the imperfect. You can learn more about these types of verbs in this separate article.

Maksaa (to pay)
Present Imperfect
minä maksan minä maksoin
sinä maksat sinä maksoit
hän maksaa hän maksoi
me maksamme me maksoimme
te maksatte te maksoitte
he maksavat he maksoivat
Laulaa (to sing)
Present Imperfect
minä laulan minä lauloin
sinä laulat sinä lauloit
hän laulaa hän lauloi
me laulamme me lauloimme
te laulatte te lauloitte
he laulavat he lauloivat
Antaa (to give)
Present Imperfect
minä annan minä annoin
sinä annat sinä annoit
hän antaa hän antoi
me annamme me annoimme
te annatte te annoitte
he antavat he antoivat
Ajaa (to drive)
Present Imperfect
minä ajan minä ajoin
sinä ajat sinä ajoit
hän ajaa hän ajoi
me ajamme me ajoimme
te ajatte te ajoitte
he ajavat he ajoivat

2.1.5. Verbtype 1: Other verbs ending in -aa

For all verbs ending in -aa — except for the ones in section 2.1.4 — the imperfect’s -i- will replace the final vowel.

Ostaa (to buy)
Present Imperfect
minä ostan minä ostin
sinä ostat sinä ostit
hän ostaa hän osti
me ostamme me ostimme
te ostatte te ostitte
he ostavat he ostivat
Muistaa (to remember)
Present Imperfect
minä muistan minä muistin
sinä muistat sinä muistit
hän muistaa hän muisti
me muistamme me muistimme
te muistatte te muistitte
he muistavat he muistivat
Rakastaa (to love)
Present Imperfect
minä rakastan minä rakastin
sinä rakastat sinä rakastit
hän rakastaa hän rakasti
me rakastamme me rakastimme
te rakastatte te rakastitte
he rakastavat he rakastivat
Odottaa (to wait)
Present Imperfect
minä odotan minä odotin
sinä odotat sinä odotit
hän odottaa hän odotti
me odotamme me odotimme
te odotatte te odotitte
he odottavat he odottivat

2.1.6. Verbtype 1: -ltaa/-ltää, -rtaa/-rtää, -ntaa/-ntää, –vvtaa/-vvtää

The last verbtype 1 category is fairly rare, but includes some very frequently used verbs (eg. tietää (-vvtää) and ymmärtää (-rtää) belong to it). You can recognise these verbs based on their infinitive: they end in a very specific sequence of letters. You can learn about these types of verbs in our separate article.

Lentää (to fly)
Present Imperfect
minä lennän minä lensin
sinä lennät sinä lensit
hän lentää hän lensi
me lennämme me lensimme
te lennätte te lensitte
he lentävät he lensivät
Kieltää (to forbid)
Present Imperfect
minä kiellän minä kielsin
sinä kiellät sinä kielsit
hän kieltää hän kielsi
me kiellämme me kielsimme
te kiellätte te kielsitte
he kieltävät he kielsivät
Ymmärtää (to understand)
Present Imperfect
minä ymmärrän minä ymmärsin
sinä ymmärrät sinä ymmärsit
hän ymmärtää hän ymmärsi
me ymmärrämme me ymmärsimme
te ymmärrätte te ymmärsitte
he ymmärtävät he ymmärsivät
Tietää (to know)
Present Imperfect
minä tiedän minä tiesin
sinä tiedät sinä tiesit
hän tietää hän tiesi
me tiedämme me tiesimme
te tiedätte te tiesitte
he tietävät he tiesivät

2.2. Verbtype 2

Verbtype 2 has three groups. It also has one irregular verb: the verb käydä (minä kävin, sinä kävit, hän kävi).

2.2.1. Verbtype 2 myydä-type verbs

Myydä-type verbs are short: they have two syllables. In the first syllable they can have either a long vowel or a diphthong. Remove one of the long vowels when you add the imperfect’s -i.

Myydä (to sell)
Present Imperfect
minä myyn minä myin
sinä myyt sinä myit
hän myy hän myi
me myymme me myimme
te myytte te myitte
he myyvät he myivät
Saada (to receive)
Present Imperfect
minä saan minä sain
sinä saat sinä sait
hän saa hän sai
me saamme me saimme
te saatte te saitte
he saavat he saivat

For verbs which have a diphthong in the first syllable (vie-dä, juo-da, syö-da), you should remove the first vowel of the first syllable. After that, add the imperfect’s -i- to the end of the stem. This might sound confusing, but look at the examples below: the vowel marked with violet from the present tense is the one disappearing.

Juoda (to drink)
Present Imperfect
minä juon minä join
sinä juot sinä joit
hän juo hän joi
me juomme me joimme
te juotte te joitte
he juovat he joivat
Syödä (to eat)
Present Imperfect
minä syön minä söin
sinä syöt sinä söit
hän syö hän söi
me syömme me söimme
te syötte te söitte
he syövät he söivät

2.2.2. Verbtype 2 ida-verbs imperfect

The pattern above doesn’t hold true for verbtype 2 verbs that end in -ida/-idä. All verbtype 2 verbs that end in -ida look exactly the same when conjugated in the present and the past tense. This is due to the same reason as for tanssia type verbs: when conjugating these verbs, you replace the i from the stem of the verb with the iof the imperfect.

This group consists of both short and longer verbs: uida-type verbs of two syllable that end in -ida, and longer oida-verbs (3 syllables and more). You could say these verbs are the easiest, because their present and past tense conjugation look identical.

Voida (to be able)
Present Imperfect
minä voin minä voin
sinä voit sinä voit
hän voi hän voi
me voimme me voimme
te voitte te voitte
he voivat he voivat
Uida (to swim)
Present Imperfect
minä uin minä uin
sinä uit sinä uit
hän ui hän ui
me uimme me uimme
te uitte te uitte
he uivat he uivat
Tupakoida (to smoke)
Present Imperfect
minä tupakoin minä tupakoin
sinä tupakoit sinä tupakoit
hän tupakoi hän tupakoi
me tupakoimme me tupakoimme
te tupakoitte te tupakoitte
he tupakoivat he tupakoivat
Pysäköidä (to park)
Present Imperfect
minä pysäköin minä pysäköin
sinä pysäköit sinä pysäköit
hän pysäköi hän pysäköi
me pysäköimme me pysäköimme
te pysäköitte te pysäköitte
he pysäköivät he pysäköivät

2.2.3. Verbtype 2 Imperfect Exceptional Verbs

In addition to the verbs nähdä and tehdä, the imperfect tense has one clear exceptional verb: käydä (to visit a place). This verb surprises us with a -v-!

Nähdä (to see) Tehdä (to do) Käydä (to visit)
minä näin minä tein minä kävin
sinä näit sinä teit sinä kävit
hän näki hän teki hän kävi
me näimme me teimme me kävimme
te näitte te teitte te kävitte
he näkivät he tekivät he kävivät

2.3. Verbtype 3 Imperfect Tense

Verbtype 3 verbs all have in common that there will be an -e- at the end of the stem. This -e- will be replaced with an -i- in the imperfect. For the third person, both -e-‘s will disappear.

Opiskella (to study) Ommella (to sew)
Present Imperfect Present Imperfect
minä opiskelen minä opiskelin minä ompelen minä ompelin
sinä opiskelet sinä opiskelit sinä ompelet sinä ompelit
hän opiskelee hän opiskeli hän ompelee hän ompeli
me opiskelemme me opiskelimme me ompelemme me ompelimme
te opiskelette te opiskelitte te ompelette te ompelitte
he opiskelevat he opiskelivat he ompelevat he ompelivat
Purra (to bite) Nousta (to get up)
Present Imperfect Present Imperfect
minä puren minä purin minä nousen minä nousin
sinä puret sinä purit sinä nouset sinä nousit
hän puree hän puri hän nousee hän nousi
me puremme me purimme me nousemme me nousimme
te purette te puritte te nousette te nousitte
he purevat he purivat he nousevat he nousivat

2.4. Verbtype 4 Imperfect Tense

All verbtype 4 verbs will get -si- in the imperfect. The history behind this is quite interesting, but will be perhaps addressed in a blog post later on rather than here.

Tavata (to meet) Haluta (to want)
Present Imperfect Present Imperfect
minä tapaan minä tapasin minä haluan minä halusin
sinä tapaat sinä tapasit sinä haluat sinä halusit
hän tapaa hän tapasi hän haluaa hän halusi
me tapaamme me tapasimme me haluamme me halusimme
te tapaatte te tapasitte te haluatte te halusitte
he tapaavat he tapasivat he haluavat he halusivat
Pelata (to play) Pudota (to fall)
Present Imperfect Present Imperfect
minä pelaan minä pelasin minä putoan minä putosin
sinä pelaat sinä pelasit sinä putoat sinä putosit
hän pelaa hän pelasi hän putoaa hän putosi
me pelaamme me pelasimme me putoamme me putosimme
te pelaatte te pelasitte te putoatte te putositte
he pelaavat he pelasivat he putoavat he putosivat

2.5. Verbtype 5 Imperfect

Verbtype 5 is very much like verbtype 3 in the sense that both have an -e- at the end of their stem, and this -e- gets replaced by an -i- in the imperfect for both verbtypes.

Häiritä (to disturb) Tarvita (to need)
Present Imperfect Present Imperfect
minä häiritsen minä häiritsin minä tarvitsen minä tarvitsin
sinä häiritset sinä häiritsit sinä tarvitset sinä tarvitsit
hän häiritsee hän häiritsi hän tarvitsee hän tarvitsi
me häiritsemme me häiritsimme me tarvitsemme me tarvitsimme
te häiritsette te häiritsitte te tarvitsette te tarvitsitte
he häiritsevät he häiritsivät he tarvitsevat he tarvitsivat
Valita (to choose) Havaita (to observe)
Present Imperfect Present Imperfect
minä valitsen minä valitsin minä havaitsen minä havaitsin
sinä valitset sinä valitsit sinä havaitset sinä havaitsit
hän valitsee hän valitsi hän havaitsee hän havaitsi
me valitsemme me valitsimme me havaitsemme me havaitsimme
te valitsette te valitsitte te havaitsette te havaitsitte
he valitsevat he valitsivat he havaitsevat he havaitsivat

2.6. Verbtype 6 Imperfect Tense

Verbtype 6 verbs are also like verbtype 3 and 5: they have an -e- at the end of their stem, and this -e- gets replaced by an -i- in the imperfect.

Vanheta (to get older) Paeta (to flee)
Present Imperfect Present Imperfect
minä vanhenen minä vanhenin minä pakenen minä pakenin
sinä vanhenet sinä vanhenit sinä pakenet sinä pakenit
hän vanhenee hän vanheni hän pakenee hän pakeni
me vanhenemme me vanhenimme me pakenemme me pakenimme
te vanhenette te vanhenitte te pakenette te pakenitte
he vanhenevat he vanhenivat he pakenevat he pakenivat
Tarjeta (to stand the cold) Vaieta (to fall silent)
Present Imperfect Present Imperfect
minä tarkenen minä tarkenin minä vaikenen minä vaikenin
sinä tarkenet sinä tarkenit sinä vaikenet sinä vaikenit
hän tarkenee hän tarkeni hän vaikenee hän vaikeni
me tarkenemme me tarkenimme me vaikenemme me vaikenimme
te tarkenette te tarkenitte te vaikenette te vaikenitte
he tarkenevat he tarkenivat he vaikenevat he vaikenivat

3. The Negative Imperfect Tense

I have a separate article all about the negative forms of the imperfect tense. They’re not at all similar to the affirmative forms, so it’s kind of like learning a completely different tense when you start making negative past tense sentences.


4. Consonant Gradation in the Imperfect Tense

Consonant gradation in the past tense works the exact same as in the present tense. You can use the present as a tool for finding out if you need the strong or weak form.

Consonant gradation
Verbtype Infinitive Minä Sinä Hän Me Te He
Verbtype 1 strong weak weak strong weak weak strong
Verbtype 2
Verbtype 3 weak strong strong strong strong strong strong
Verbtype 4 weak strong strong strong strong strong strong
Verbtype 5
Verbtype 6 weak strong strong strong strong strong strong

That concludes the article on the imperfect tense!

5 1 vote
Article Rating
Subscribe
Notify of
guest

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.

22 Comments
Inline Feedbacks
View all comments
jessi ruskio

Hello’ thank you so much for your great effort. In my opinion, the İmperfect of “tarjeta” the first person singular must be with only one – i , not with double i
minä tarkenin

Best wishes.

Inge (admin)

Yup! Thanks for letting me know 🙂

Rasikko

For 2.1.3 this tripped up a lot of us in class(the subject, not this article). What I noticed is that those changes always apply to verbs where there is a syllable between the letters that undergo gradation. Raken-taa, len-tää, tie-tää, ym-mär-tää. I ended up working out a rule where it has 2 more syllables and one of the syllables is between 2 gradating consonants. Of course rt/ntaa, etc VVtaa are easier to remember, it’s just something I found interesting.

Inge (admin)

Yeah, those verbs are super weird, aren’t they! An addition to the rule you worked out is that these verbs have to have qualitative consonant gradation (where one consonant changes into another like nt-nn). Quantitive consonant gradation like tt-t will never get -si- (odottaa, pudottaa).

There’s a cool history to the development of this type of imperfect forms, but I haven’t tackled that topic yet. It’s kind of complicated and requires me brushing up on my university courses!

Manolis Gustavsson

Hello! Are you suggesting that verbs such as juoda in section 2.2.2. have three syllables? According to the rules given by Mäkärainen (https://people.uta.fi/~km56049/finnish/syldiv.html), this verb has two syllables. Wouldn’t that then mean there is a diphthong in the first syllable?

Stay safe!

Inge (admin)

I was indeed mistakingly thinking of -uo- and -yö- as mere vowel sequences and not diphtongs. They ARE indeed diphtongs, with the two vowels belonging in one syllable. Thank you!

F1randokalbus22

v6 tarjeta as a title
but the examples area about paeta

Inge (admin)

Thanks! Fixed it 🙂

F1randokalbus22

verbtype 2 you say has one irregular verb and thats käydä, what about nähdä and tehdä – asking because osaansuomea page said so (three exceptions)

Inge (admin)

That’s an interesting point you bring up. It all depends on what you’re using as the base of your conjugation. If you’re starting from the infinitive, then yes, nähdä and tehdä are exceptions.

However, if you do as I instruct in this article, they’re not really exceptions: minä teen > minä tein, hän tekee > hän teki. That’s just the regular vowel change. Käydä is a true exception in the imperfect tense because minä käyn > minä kävin doesn’t follow the regular vowel change rules.

It’s still worth mentioning those two verbs though. I will add that soon. Thank you!

Naatan Afrikkanadalainen

Hi,

Thank you so much for your website! It is awesome and starting to unravel some of the many mind-bending attributes of this beautiful language for me. I am very new on my journey into the Finnish language so your thoroughness is greatly appreciated. One quick question: is the Present Tense of “Vaieta” for “sina” supposed to be “sina vaikenet” and not “sina vaikenen”? Thanks!

Inge (admin)

Thanks! It should indeed have been “sinä vaikenet”. Thanks for catching that typo and good luck on your Finnish journey!

Eric

Hello,
In 2.2.1 you list separate rules for myydä/saada versus juoda/syödä:
Myydä-type verbs are short: they have two syllables. In the first syllable they can have either a long vowel or a diphtong. Remove one of the long vowels when you add the imperfect’s -i.

For verbs which have a diphtong in the first syllable (vie-däjuo-da, syö-da), you should remove the first vowel of the first syllable. After that, add the imperfect’s -i- to the end of the stem. This might sound confusing, but look at the examples below: the vowel marked with violet from the present tense is the one disappearing.

Wouldn’t “remove the first vowel and add the imperfect’s -i- to the end of the stem” cover both of these groups? It seems that the distinction for myydä-type adds an extra layer of complexity to arrive at the same point.

Small error: 2. The Negative Imperfect Tense, should be section 3.
NB – big fan of your work here, it’s doing a lot to help me learn this complex language.

Inge (admin)

Hei Eric! 🙂 Originally both types were listed in one group actually! But this seemed to confuse some people so I rearranged them and gave them their own group. You are correct though, they can both be seen as two syllable verbtype 2 verbs where you remove the first vowel.

Perhaps the fact that you can come to this conclusion on your own when reading this article can actually make you remember them better? Thinking things through well enough to reach this conclusion means you’re making connections yourself. Or maybe it is indeed an unnecessary complication, could be that too!

Thanks for pointing out the inconsistent numbering! Is it possible that you’ve commented with a different email address before? The email address you provided for this comment doesn’t match up with a previous Eric. Email me at uusikielemme.fi if they both might be you, so I can make sure you get the correct number of points!

ngoc

why tarjeta – minä tarkenen but not minä tarjkenen ?

ngoc

in Verbtype 6 Consonant Gradation only lje-lke, hje-hke, no rje-rke?

Inge (admin)

Oh, you’re right, it’s missing from the consonant gradation page! I’ll add it to that article. Kiitos paljon! You have one point now.

Linh

Hello, why 2.1.2, 2.1.2 and 2.1.5 have to be classified as 3 different groups while they are (likely to me) just basically removing the last to vowels (-ea/-eä/-ia/-iä/-aa/-ää) then adding “i”? Or is there any difference that I could not recognize by far?

Linh

*the last two vowels

Inge (admin)

You can group them together if you like 🙂 In fact, 2.1.2 and 2.1.3 are often grouped together in grammar books.

The group you’d make by combining 2.1.2, 2.1.3 and 2.1.5 would have to following rule: for words ending in -ea/-eä/-ia/-iä/-aa/-ää, remove the last vowels, then add -i.
Keep in mind, however, that some verbs ending in -aa/ää belong to group 2.1.4 and some others belong to 2.1.6.

Your approach creates a simpler rule with more exceptions, while mine creates multiple rules that seem pretty similar. Some course books have another approach: they generalize things even further and group 2.3 and 2.5 with 2.1.2 as well, creating the rule that: if the present tense has an -e- or an -i- at the end, remove this letter and add -i. So itken > itkin, opiskelen > opiskelin and tarvitsen > tarvitsin are all in the same group.

You can looks at these in multiple ways. My approach is meant to give you enough examples of similar verbs to allow you to extrapolate your own understanding of the rules and how the imperfect works. You seem to have achieved that understanding 🙂

Linh

Hi, nice to have a discussion on this web.

Also 1 more point, if a verb type 1 falls in both type 2.1.2 and 2.1.6 for example, the 2.1.2 will be prefer. Ex. ‘hoitaa’, if we follow the rules for 2.1.2, it becomes ‘hoidi-/hoiti-‘, but if we follow the rules for 2.1.6, it becomes ‘hoisi-‘

🙂

Inge (admin)

There are some verbs that fall into two types, yeah. Hoitaa becomes hän hoiti but huutaa becomes hän huusi. I have written about these expection tendencies near the end of this article.

Note how, in slang, you can also come across hän hoisi and hän huuti. This is considered “wrong”, but slang is free from those constraints. Rules are there to break! :p