Finnish for busy people

Taitaa Saattaa Mahtaa – Verb Differences

The verbs taitaa, saattaa and mahtaa can all be used to express that something is probable but not certain, with different degrees of probability. In addition to these verbs, you can also use adverbs to express probability and the potential.

1. The verb taitaa

The verb taitaa is used to express that something is fairly probable. It’s mostly used to express probability of current events. This sets it apart from saattaa, which is mostly used for the probability of future events.

Finnish English
Hän taitaa olla taas myöhässä. He’s probably late again.
Taidanpa lähteä nyt. I think I’ll leave now.
Tästä ei taida tulla mitään. I guess nothing will come of this.
Taidat olla aika väsynyt. You’re probably pretty tired.
Taitaa olla paras, ettei enää tavata. It’s probably best if we don’t meet anymore.
Minulla taitaa olla väärä numero. I seem to have the wrong number.

The verb taitaa has a fairly rare second meaning of “to know how to, to be able to”. For example, Hän taitaa vieraita kieliä means the same as Hän osaa/hallitsee vieraita kieliä “He knows some foreign languages”. You can find more about verbs like osata, taitaa and voida elsewhere.

2. The verb mahtaa

When we use mahtaa to express probability, we’re dealing with things that are much less probable than with taitaa. It’s most often used in questions, while taitaa is rarely used in questions at all.

Finnish English
Mahtaakohan hän tulla tänään? Will he come? I guess not.
Mitähän se mahtoi tarkoittaa? What could it possible mean?
Mahdatko tietää asiasta jotain? Is it possible you know something about this?
Missä hän mahtaa viipyä? Where could he be?
Hän mahtaa olla rikas. I suppose he’s rich.

Just like taitaa, mahtaa also has a fairly rare second meaning of “to know how to, to be able to”. For example, En mahda sille mitään means the same as En voi sille mitään “I can’t do anything about it”. You can find more about verbs like osata, pystyä and voida elsewhere.

3. The verb saattaa

The verb saattaa expresses that something is possible, or even likely. It’s most commonly used to express that a future event is possible or probable.

Finnish English
Hän saattaa tulla vasta huomenna. He’s probably only coming tomorrow.
Saattaa tulla sadetta. Rain is probably coming.
Saattaa olla, että huomenna sataa. It’s probable that it will rain tomorrow.
Saatan käydä saunassa tänään. I’ll probably go to the sauna today.

Just like taitaa and mahtaa, saattaa also has a fairly rare second meaning of “to be able to”. For example, Saatan vain toivoa parasta means the same as Voin vain toivoa parasta “I can only hope for the best”. Likewise, En saata olla kertomatta asiasta means the same as En pysty olla kertomatta asiasta “I can’t not-tell (people) about it”. You can find out more about verbs like osata, pystyä and voida elsewhere.

The verb saattaa also has the meaning of accompanying someone to a location. For example, Saatan hänet lentoasemalle means “I accompany him to the airport” and Saatan vanhuksen kadun yli means “I help the elder person across the street”.

4. Verb Conjugations

Below, you can find the conjugation of the verbs taitaa, mahtaa and saattaa in the most common tenses. All three of these verbs undergo consonant gradation. Taitaa is an interesting verb because the NUT-participle has two possible forms: tainnut and taitanut. There is only one other verb that does this (tietää : tietänyt ~ tiennyt). Of the two, tainnut is the more common. Mahtaa and saattaa both get -oi- in the past tense.

Tense Taitaa
present minä taidan, sinä taidat, hän taitaa
ne.g. pres. minä en taida, sinä et taida, hän ei taida
imperfect minä taisin, sinä taisit, hän taisi
ne.g. imperf. minä en tainnut, sinä et tainnut, hän ei tainnut
perfect minä olen tainnut, sinä olet tainnut, hän on tainnut
Tense Mahtaa
present minä mahdan, sinä mahdat, hän mahtaa
ne.g. pres. minä en mahda, sinä et mahda, hän ei mahda
imperfect minä mahdoin, sinä mahdoit, hän mahtoi
ne.g. imperf. minä en mahtanut, sinä et mahtanut, hän ei mahtanut
perfect minä olen mahtanut, sinä olet mahtanut, hän on mahtanut
Tense Saattaa
present minä saatan, sinä saatat, hän saattaa
ne.g. pres. minä en saata, sinä et saata, hän ei saata
imperfect minä saatoin, sinä saatoit, hän saattoi
ne.g. imperf. minä en saattanut, sinä et saattanut, hän ei saattanut
perfect minä olen saattanut, sinä olet saattanut, hän on saattanut

5. Verb chains

All three of these verbs will be followed by the basic form of the second verb. Some of these forms sound a little weird and/or are hard to translate, but they are here as examples.

Verb Sentence
Minä taidan unohtaa. I (will) probably forget.
Minä taisin unohtaa. I probably forgot.
Minä olen tainnut unohtaa. I have probably forgotten.
Minä en tainnut unohtaa. I probably didn’t forget.
Minä en ollut tainnut unohtaa. I probably hadn’t forgotten.
Verb Sentence
Hän mahtaa tulla. He will probably come.
Mahtaako hän tulla? You don’t suppose he’ll come?
Mahtoiko hän tulla? Do you think he came?
Hän ei mahda tulla. He probably doesn’t come.
Hän ei mahtanut tulla. He probably didn’t come.
Verb Sentence
Saattaa sataa. It will probably rain.
Saattoi sataa. It probably rained.
On saattanut sataa. It probably has rained.
Ei saattanut sataa. It probably didn’t rain.
5 3 votes
Article Rating
Notify of

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.

Inline Feedbacks
View all comments