Finnish for busy people

The Potential – Potentiaali – Saanen muistuttaa…

Table of Contents
  1. The Use of the Potential Mood
    1. With uncertain current or future events
    2. With uncertain past events
    3. In doubtful questions
    4. Mikä lie
  2. The Formation of the Potential Mood
    1. The active present potential
    2. The verb olla
    3. The active past potential
    4. The passive present potential
    5. The passive past potential
  3. The Negative Potential
  4. Extra Sentences

1. The Use of the Potential Mood

The potential is often described as the “mode of probability”. It’s used to express that an action or state is likely but not certain. The potential doesn’t exist in English, but can be translated by adding “probably” to the verb.

In normal speech, you’ll seldom hear the potential. Most commonly it is used in the news and in official written proposals in meetings. It’s much more common to use adverbs of probability or verbs like mahtaa, saattaa and taitaa .

You are most likely to come across the potential of these verbs: voida (voinee), joutua (joutunee), täytyä (täytynee) and pitää (pitänee).

1.1. With uncertain current or future events

The potential can express that something happening is likely but not certain. It can do so:

  • for current events (“Anja lienee väsynyt” – “Anja is probably tired”) or
  • for future events (“Anja tullee kohta” – “Anja is probably coming soon”).

You can have the potential both:

  • in the active form (“Minä rakentanen koko talon” – I will probably build the whole house”) and
  • in the passive form (“Talo rakennettaneen kesällä” – “The building will probably be built in summer”).
Finnish English
Anna valmistanee kohta ruokaa. Anna will probably prepare food soon.
Ruokaa valmistettaneen kohta. Food will probably be prepared soon.
Kaisa tarvinnee apua pakkaamisessa. Kaisa probably needs help packing.
Irakissa tarvittaneen apua. In Iraq help is probably needed.
Matti lienee vielä töissä. Matti is probably still at work.
Suomessa juotaneen vähemmän kahvia. Less coffee is probably drunk in Finland.
Lasse juonee kahvia nykyään. Lasse probably drinks coffee these days.

1.2. With uncertain past events

There is no imperfect version of the potential, but there is the perfect form, which expresses that something probably happened in the past.

Finnish English
Lasse lienee juonut vähemmän kahvia kesällä. Lasse probably drank less coffee in summer.
Kahvia lienee juotu vähemmän kuin kesällä. Coffee was probably drunk less than in summer.
Tatiana lienee ratkaissut ongelman. Tatiana probably solved the problem.
Ongelma lienee ratkaistu melko pian. The problem was probably solved pretty quickly.
Sinä lienet tehnyt eilen runsaasti virheitä. You probably made a lot of mistakes yesterday.
Sodassa lienee tehty runsaasti virheitä During the war lots of mistakes were probably made.

1.3. In doubtful questions

In questions, the potential can express reflection, hesitation, uncertainty or doubt. These questions are rhetorical. So for all the following examples, you could add “I assume not” to the English translation.

Finnish English
Pitäneekö tämä tutkimus edes paikkansa? Is this research even correct?
Tietäneekö kukaan vastausta tähän? Does anyone know the answer to this?
Osanneeko Antti edes auttaa? Can Antti even help?
Osattaneenko enää laulaa virsejä kirkossa? Can people even sing hymns anymore?

1.4. As a polite request or requirement

This is especially common with the verbs saada, sopia and suoda.

Finnish English
Ystävällisesti palauttanet rahat heti. Please return the money right away.
Ottanette yhteyttä, jos olette nähneet jotain. Please contact us if you’ve seen something.
Saanen huomauttaa, että – – If you will let me point out – –
Sopinee kysyä, mitä tehdään asialle. I suppose it’s okay to ask what’s being done about it.

1.5. Mikä Lie

The short form of lienee is fairly common in all kinds of sentences. This form will actually appear in spoken language as well! You can find it, for example, in the fossilized phrase mikä lie, where it can sometimes be translated as “something or other”.
  • “Tytöllä oli ollut flunssa ja nyt [mikä lie uusi virus].”
  • Translation: The girl had had the flu and now [some new virus or something].
  • “ myydään [mikä lie] varaosat ja tarvikkeet.
  • Translation: On they sell [all kinds of] replacement parts and essentials.

In question type sentences it expresses uncertainty or wonder. These sentences are mainly rhetorical.

  • “[Mitä lie] siellä tapahtuu?”
  • Translation: [I wonder what could] be happening there.
  • “[Mistä lie] johtuu, että lamppu sammuu aina välillä?”
  • Translation: [I wonder what could] be the cause of the lamp turning off sometimes.

2. The Formation of the Potential Mood

The potential mode’s marker is –ne– and it conjugates in the present and perfect tense, both active and passive.

2.1. The Active Present Potential

  • Sinä tarvinnet apua means “you probably need help”.
  • Hän nukkunee means “he is probably sleeping”  or “he will probably sleep”.
  • Me juonemme means “we are probably drinking” or “we will probably drink”.

Looking at the formation of the perfect tense will help you, as the –ne– marker will undergo the same changes in verbtype 3 (se-, –le-, –re) and in verbtype 4, 5 and 6 (nne).

Verbtype 1
nukkua kertoa leipoa
minä nukkunen minä kertonen minä leiponen
sinä nukkunet sinä kertonet sinä leiponet
hän nukkunee hän kertonee hän leiponee
me nukkunemme me kertonemme me leiponemme
te nukkunette te kertonette te leiponette
he nukkunevat he kertonevat he leiponevat
Verbtype 2
juoda myydä imuroida
minä juonen minä myynen minä imuroinen
sinä juonet sinä myynet sinä imuroinet
hän juonee hän myynee hän imuroinee
me juonemme me myynemme me imuroinemme
te juonette te myynette te imuroinette
he juonevat he myynevät he imuroinevat
Verbtype 3
ommella nousta mennä
minä ommellen minä noussen minä mennen
sinä ommellet sinä nousset sinä mennet
hän ommellee hän noussee hän mennee
me ommellemme me noussemme me mennemme
te ommellette te noussette te mennette
he ommellevat he noussevat he mennevät
Verbtype 4
tavata siivota haluta
minä tavannen minä siivonnen minä halunnen
sinä tavannet sinä siivonnet sinä halunnet
hän tavannee hän siivonnee hän halunnee
me tavannemme me siivonnemme me halunnemme
te tavannette te siivonnette te halunnette
he tavannevat he siivonnevat he halunnevat
Verbtype 5
häiritä valita tarvita
minä häirinnen minä valinnen minä tarvinnen
sinä häirinnet sinä valinnet sinä tarvinnet
hän häirinnee hän valinnee hän tarvinnee
me häirinnemme me valinnemme me tarvinnemme
te häirinnette te valinnette te tarvinnette
he häirinnevät he valinnevat he tarvinnevat

2.2. The Verb Olla

The verb olla has its own little quirks. In fact, when conjugating the verb olla in the potential, historically speaking, you’re using a different verb, which has disappeared from Finnish, but that had the stem lie. When conjugating verbs in the past potential, you will always use “lienee” as the auxiliary verb.

You can use lienee on its own in sentences like “Hän lienee liian väsynyt lähteäkseen lenkille.” (He’s probably too tired to go for a jog) and “Maija lienee ollut Amerikassa viime vuonna.” (Maija was probably in America last year).

Active Present Active Past
minä lienen minä lienen ollut
sinä lienet sinä lienet ollut
hän lienee hän lienee ollut
me lienemme me lienemme olleet
te lienette te lienette olleet
he lienevät he lienevät olleet

2.3. The Active Past Potential

  • Sinä lienet tarvinnut apua means “you probably needed help”.
  • Hän lienee nukkunut means “he probably slept” or “he probably was sleeping”.
  • Me lienemme juoneet means “we probably drank” or “we were probably drinking”.

This active past potential is made up of two parts: the auxiliary verb “lienee“, combined with the past participle form (nut/neet) of the main verb (aka the same for as for the perfect tense).

Verbtype 1
nukkua kertoa
minä lienen nukkunut minä lienen kertonut
sinä lienet nukkunut sinä lienet kertonut
hän lienee nukkunut hän lienee kertonut
me lienemme nukkuneet me lienemme kertoneet
te lienette nukkuneet te lienette kertoneet
he lienevät nukkuneet he lienevät kertoneet
Verbtype 2
juoda imuroida
minä lienen juonut minä lienen imuroinut
sinä lienet juonut sinä lienet imuroinut
hän lienee juonut hän lienee imuroinut
me lienemme juoneet me lienemme imuroineet
te lienette juoneet te lienette imuroineet
he lienevät juoneet he lienevät imuroineet
Verbtype 3
ommella nousta
minä lienen ommellut minä lienen noussut
sinä lienet ommellut sinä lienet noussut
hän lienee ommellut hän lienee noussut
me lienemme ommelleet me lienemme nousseet
te lienette ommelleet te lienette nousseet
he lienevät ommelleet he lienevät nousseet
Verbtype 3
purra mennä
minä lienen purrut minä lienen mennyt
sinä lienet purrut sinä lienet mennyt
hän lienee purrut hän lienee mennyt
me lienemme purreet me lienemme menneet
te lienette purreet te lienette menneet
he lienevät purreet he lienevät menneet
Verbtype 4
tavata siivota
minä lienen tavannut minä lienen siivonnut
sinä lienet tavannut sinä lienet siivonnut
hän lienee tavannut hän lienee siivonnut
me lienemme tavanneet me lienemme siivonneet
te lienette tavanneet te lienette siivonneet
he lienevät tavanneet he lienevät siivonneet
Verbtype 5
häiritä valita
minä lienen häirinnyt minä lienen valinnut
sinä lienet häirinnyt sinä lienet valinnut
hän lienee häirinnyt hän lienee valinnut
me lienemme häirinneet me lienemme valinneet
te lienette häirinneet te lienette valinneet
he lienevät häirinneet he lienevät valinneet

2.4. The Passive Present Potential

  • Apua tarvittaneen means “help is probably needed”.
  • Aamiainen syötäneen means “breakfast is probably being eaten”.
  • Olutta juotaneen means “beer is probably being drunk.”

At the end of the stem of the verb, you will have the passive marker –(t)ta-, followed by the potential marker –ne-, with the third person’s possessive suffix. Simple put, you can have one of the two following options:

ta/- + ne + Vn -> –taneen/-täneen
-tta/-ttä + ne + Vn -> –ttaneen/-ttäneen

The number of t‘s depends on the verbtype. If you’ve studied the past passive already, you can use that as a reference. In short: you will use -taneen for verbtype 2 and 3, and -ttaneen for verbtype 1, 4, 5 and 6.

Verb Past Passive Passive Potential
nukkua nukuttiin nukuttaneen
leipoa leivottiin leivottaneen
syödä syötiin syöneen
myydä myytiin myyneen
opiskella opiskeltiin opiskeltaneen
olla oltiin oltaneen
nousta noustiin noustaneen
tavata tavattiin tavattaneen
siivota siivottiin siivottaneen
valita valittiin valittaneen

2.5. The Passive Past Potential

  • Apua lienee tarvittu means “help was probably needed”.
  • Aamiainen lienee syöty means “breakfast was probably eaten”.
  • Olutta lienee juotu means “beer was probably drunk.”

Just like in the active past potential (see 2.2), the passive uses the verb lienee (unconjugated). Please note that you can’t put this verb in the past! The passive past potential uses the past passive participle (TU-participle) to express the passivity of the phrase rather than the auxiliary verb.

Verb Past Passive Passive Potential
nukkua nukuttiin lienee nukuttu
leipoa leivottiin lienee leivottu
syödä syötiin lienee syöty
myydä myytiin lienee myyty
opiskella opiskeltiin lienee opiskeltu
pestä pestiin lienee pesty
tavata tavattiin lienee tavattu
siivota siivottiin lienee siivottu
valita valittiin lienee valittu

3. The Negative Potential

All the forms up to now have been affirmative phrases. However, you can just as easily form negative sentences with the passive.

Passive Form Finnish
Active Present Sinä et tarvinne tätä kynää enää.
You probably don’t need this pen anymore.
Active Present He eivät opiskelle iltaisin.
They probably don’t study in the evenings.
Active Present Sanna ei siivonne joka päivä.
Sanna probably doesn’t clean every day.
Active Past Miehet eivät liene olleet kateellisia.
The men probably weren’t jealous.
Active Past Suomalaiset eivät liene auttaneet venäläisiä.
The Finns probably didn’t help the Russians.
Active Past Susanna ei liene siivonnut tänään.
Susanna probably didn’t clean today.
Passive Present Apua ei löydettäne kirjastosta.
Help probably won’t be found in the library.
Passive Present Tämän myrskyn aikana ei nukuttane.
One probably doesn’t sleep during this storm.
Passive Present Kirjaa ei kirjoitettane pian.
The book probably won’t be written soon.
Passive Past Kirjettä ei liene avattu vielä.
The letter probably hasn’t been opened yet.
Passive Past Kahvia ei liene juotu keskiajalla.
Coffee probably wasn’t drunk in the middle ages.
Passive Past Nettiä ei liene käytetty kovin usein.
The internet probably wasn’t used very often.

4. Extra Sentences

Below, you can find some extra example sentences for the tenses and voices of each participle, just to give you more of a feel of how the potential is used.

Active Present Potential
Verb Example
nukkua Antti nukkunee jo.
to sleep Antti is probably sleeping already.
leipoa Anja leiponee kakun minun synttäreille.
to bake Anja will probably bake a cake for my birthday.
syödä Me syönemme Hesburgerissa huomenna.
to eat We will probably eat at Hesburger tomorrow.
myydä Kaupat myynevät eniten kesällä.
to sell The stores probably sell the most in summer.
opiskella Sinä opiskellet kahdeksan tuntia päivässä.
to study You probably study eight hours a day.
olla Kari lienee taas myöhässä.
to be Kari is probably late again.
nousta Minä noussen viideltä huomenna.
to rise I will probably get up at five tomorrow.
tavata Tavannet “sen oikean” lähiaikoina.
to meet You will probably meet “the one” in the near future.
siivota Lasse siivonnee.
to clean Lasse is probably cleaning.
valita Luulen, että Pekka valinnee oikein.
to choose I think Pekka will probably choose right.
Passive Present Potential
Verb Example
nukkua Sängyssä nukuttaneen paremmin kuin lattialla.
to sleep In a bed one probably sleeps better than on the floor.
leipoa Tässä leipomossa leivottaneen joka päivä.
to bake In this bakery “they” are probably baking every day.
syödä Puuroa syötäneen lämpimänä.
to eat Porridge is probably eaten warm.
myydä Orjia myytäneen yhä joissakin maissa.
to sell Slaves are probably still sold in some countries.
opiskella Suomea opiskeltaneen pääasiassa kouluissa.
to study Finnish is probably being studied mostly in schools.
olla Kirkossa oltaneen hiljaa.
to be In church one is probably quiet.
nousta Suomessa noustaneen aikaisin.
to rise In Finland people probably get up early.
tavata Joessa tavattaneen ainakin haukea ja ahventa.
to meet In the river one probably finds at least pike and perch.
siivota Sairaalat siivottaneen paremmin kuin kodit.
to clean Hospitals are probably cleaned better than homes.
valita Puheenjohtaja valittaneen huomenna.
to choose A spokesperson will probably be chosen tomorrow.
Active Past Potential
Verb Example
nukkua Anja lienee nukkunut hyvin.
to sleep Anja probably slept well.
leipoa Äiti lienee leiponut kakun eilen.
to bake Mother probably baked a cake yesterday.
syödä Minä lienen syönyt liikaa eilen.
to eat I probably ate too much yesterday.
myydä Kaupat lienevät myyneet kaiken.
to sell The stores have probably sold everything.
opiskella Naiset lienevät opiskelleet paremmin.
to study The women probably studied better.
olla Me lienemme olleet oikeassa.
to be We probably were right.
nousta Te lienette nousseet jo.
to rise You (plural) probably got up already.
tavata Lienen tavannut ihannemieheni.
to meet I probably met my perfect man.
siivota Lienet siivonnut paljon eilen.
to clean You probably cleaned a lot yesterday.
valita Lapset lienevät valinneet matkakohteen.
to choose The children probably chose the travel destination.
Passive Past Participle
Verb Example
nukkua Keskiajalla lienee nukuttu paremmin kuin 1960-luvulla.
to sleep In the middle ages one probably slept better than in the 1960s.
leipoa Tässä leipomossa lienee leivottu eilen.
to bake In this bakery there was probably baked yesterday.
syödä Hedelmät lienee syöty kahvitauon aikana.
to eat The fruit was probably eaten during the coffee break.
myydä Maljakko lienee myyty viime viikolla.
to sell The vase was probably sold last week.
opiskella Yliopistossa lienee opiskeltu hyvin eilen.
to study In the university was probably studied well yesterday.
pestä Koira lienee pesty, kun olin poissa.
to wash The dog was probably washed while I was gone.
tavata Pikkujoessa lienee tavattu vähemmän ahvenia tänä vuonna.
to meet In the river was probably found less perch this year.
siivota Talo lienee siivottu entistä paremmin.
to clean The house was probably cleaned better than before.
valita Uusi puheenjohtaja lienee jo valittu.
to choose A new spokesperson has probably already been chosen.
5 6 votes
Article Rating
Notify of

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.

1 Comment
Inline Feedbacks
View all comments
José Luis Ortiz Berenguer

Kirjaa ei kirjoitettane pain= pian